Volare su Plutone. I video della NASA

Come se fossimo a bordo della navicella New Horizons – la prima sonda ad aver raggiunto il pianeta nano nel mese di luglio 2015 – grazie al video realizzato dalla NASA possiamo sorvolare a bassa quota i pendii alieni elaborati in 3D a partire dalle fotografie della sonda che, nel frattempo, ha abbandonato Plutone per dirigersi verso un oggetto ancora più lontano chiamato 2014 MU69.  Le informazioni raccolte dalla sonda sono state elaborate dagli scienziati della NASA per realizzare non uno, ma due video, entrambi estremamente veritieri.

In una clip si vede la più grande luna di Plutone, Caronte, nella sua interezza, quindi a partire da un punto di vista relativamente lontano. Invece l’altra clip si avvicina di molto alla superficie di Plutone, al punto che sembra letteralmente di planare su di esso osservandone la superficie con dettagli unici e un punto di vista insuperabile.

Plutone, grande, lontano membro del sistema solare che prima era considerato il pianeta più esterno e più piccolo . Inoltre è stato considerato il pianeta scoperto più recentemente, essendo stato trovato nel 1930. Nell’agosto del 2006 l’International Astronomical Union (IAU), l’organizzazione incaricata dalla comunità scientifica di classificare oggetti astronomici, ha votato per rimuovere Plutone dalla lista dei pianeti e dargli la nuova classificazione del pianeta nano . Il cambiamento riflette la consapevolezza degli astronomi che Plutone è un grande membro della fascia di Kuiper , una raccolta di detriti di ghiaccio e roccia lasciati dalla formazione del sistema solare e che ora ruotano attorno al Sole oltre l’ orbita di Nettuno .

Plutone è chiamato per il dio degli inferi nella mitologia romana (l’equivalente greco è Ade ). È così distante che la luce del Sole, che percorre circa 300.000 km al secondo, impiega più di cinque ore per raggiungerla. Un osservatore in piedi sulla superficie di Plutone vedrebbe il Sole come una stella estremamente luminosa nel cielo scuro, fornendo Plutone in media 1/1600 della quantità di luce solare che raggiunge la Terra. La temperatura superficiale di Plutone è così fredda che esistono gas comuni come l’ azoto e il monossido di carbonio .

A causa della lontananza e delle dimensioni ridotte di Plutone, i migliori telescopi sulla Terra e nell’orbita terrestre sono stati in grado di risolvere piccoli dettagli sulla sua superficie. In effetti, tali informazioni di base come il suo raggio e la sua massa sono state difficili da determinare; la maggior parte di ciò che è noto su Plutone è stato appreso dalla fine degli anni ’70 come risultato della scoperta di Caronte. Plutone è stato visitato dalla sonda americana New Horizons, nel luglio 2015; molte domande chiave su di esso possono essere risolte solo da osservazioni robotiche ravvicinate.

Un’immagine di primo piano del pianeta freddo Plutone

Dati astronomici di base

La distanza media di Plutone dal Sole , circa 5,9 miliardi di km (3,7 miliardi di miglia o 39,5 unità astronomiche ), gli conferisce un’orbita più grande di quella del pianeta più esterno ,Nettuno . ( Un’unità astronomica [AU] è la distanza media dalla Terra al Sole – circa 150 milioni di km [93 milioni di miglia]). La sua orbita , rispetto a quella dei pianeti, è atipica in diversi modi. È più allungato, o eccentrico,  inclinato (a 17,1 °) all’eclittica , il piano dell’orbita terrestre, vicino al quale giacciono le orbite della maggior parte dei pianeti. Nel percorrere il suo percorso eccentrico attorno al Sole, Plutone varia in distanza da 29.7 UA, nel punto più vicino al Sole (perielio ), a 49,5 UA, al suo punto più lontano (afelio ). Poiché Nettuno orbita in un percorso quasi circolare a 30,1 UA, Plutone è per una piccola parte di ogni rivoluzione in realtà più vicina al Sole di quanto non lo sia Nettuno.

Tuttavia, i due corpi non si scontreranno mai, perché Plutone è bloccato in una risonanza 3: 2 stabilizzante con Nettuno; cioè, completa due orbite attorno al Sole esattamente nel tempo impiegato da Nettuno per completare tre. Questa interazione gravitazionale influenza le loro orbite in modo tale da non poter mai passare più vicino di circa 17 UA. L’ultima volta che Plutone raggiunse il perielio avvenne nel 1989; per circa 10 anni prima di quel tempo e di nuovo in seguito, Nettuno era più distante di Plutone dal Sole. Le osservazioni dalla Terra hanno rivelato che la luminosità di Plutone varia con un periodo di 6.3873 giorni terrestri, che ora è ben consolidato periodo di rotazione ( giorno siderale ). Dei pianeti, solo Mercurio , con un periodo di rotazione di quasi 59 giorni, e Venere, con 243 giorni, si girano più lentamente. L’asse di rotazione di Plutone è inclinato di un angolo di 120 ° rispetto alla perpendicolare al piano della sua orbita, in modo che il suo polo nord punti effettivamente 30 ° sotto il piano. (Per convenzione, sopra il piano si intende la direzione dei poli nord della Terra e del Sole, sotto, nella direzione opposta.

Per confronto, l’asse polare nord della Terra è inclinato di 23,5 ° rispetto alla perpendicolare, sopra il suo piano orbitale. ) Plutone ruota così quasi sul suo fianco in modo retrogrado direzione (opposta alla direzione di rotazione del Sole e della maggior parte dei pianeti); un osservatore sulla sua superficie vedrebbe il Sole sorgere a ovest e tramontare a est. Rispetto ai pianeti, Plutone è anche anomalo nelle sue caratteristiche fisiche. Plutone ha un raggio inferiore alla metà di quello di Mercurio; è solo circa due terzi delle dimensioni della Luna della Terra. Accanto ai pianeti esterni – i giganti Giove, Saturno, Urano e Nettuno – è straordinariamente minuscolo. Quando queste caratteristiche sono combinate con ciò che è noto sulla sua densità e composizione , Plutone sembra avere più in comune con le grandi lune ghiacciate dei pianeti esterni che con qualsiasi dei pianeti stessi. La gemella più vicina è la luna di Nettuno, Tritone , che suggerisce un’origine simile per questi due corpi ( vedi sotto Origine di Plutone e delle sue lune ).

Dati di base per Pluto
* Tempo necessario affinché Plutone ritorni nella stessa posizione nel cielo rispetto al Sole visto dalla Terra.
** La piccolezza della deviazione dal giorno siderale è dovuta all’enorme orbita di Plutone.
distanza media dal Sole 5.910.000.000 km (39.5 UA)
eccentricità dell’orbita 0,251
inclinazione dell’orbita all’eclittica 17.1 °
Anno plutoniano (periodo siderale di rivoluzione) 247,69 anni terrestri
magnitudine visiva a media opposizione 15.1
periodo sinodico medio * 366,74 Giorni terrestri
velocità orbitale media 4,72 km / s
raggio 1.185 km
massa 1,2 x 10 22 kg
densità media circa 2 g / cm 3
media gravità superficiale 58 cm / s
velocità di fuga 1,1 km / s
periodo di rotazione (giorno siderale plutonio) 6.3873 giorni terrestri (retrogradi)
Giorno solare medio plutoniano ** 6.3874 giorni terrestri
inclinazione dell’equatore all’orbita (obliquità) 120 °
temperatura superficiale media circa 40 K (-387 ° F, -233 ° C)
pressione superficiale (vicino al perielio) circa 10 -5 bar
numero di lune conosciute 5

Atmosfera

Sebbene la scoperta del ghiaccio di metano sulla superficie di Plutone negli anni ’70  ha dato agli scienziati la certezza che il corpo avesse un’atmosfera, l’osservazione diretta di essa doveva aspettare fino al decennio successivo. La scoperta della sua atmosfera fu fatta nel 1988 quando Pluto passò di fronte a  una stella osservata dalla Terra . La luce della stella si attenuò poco prima che scomparisse dietro a Plutone, dimostrando la presenza di un’atmosfera sottile e molto distesa. Perché l’atmosfera di Plutone deve essere costituita da vapori in equilibrio con i loro ghiacci, piccoli cambiamenti di temperatura dovrebbero avere un grande effetto sulla quantità di gas nell’atmosfera. Durante gli anni che circondarono il perielio di Plutone nel 1989, quando Plutone era leggermente meno freddo della media, si vaporizzarono altri gas congelati; l’atmosfera era allora vicina o più spessa, rendendola un momento favorevole per studiare il corpo. Gli astronomi dell’anno 2000 hanno stimato una pressione superficiale nell’intervallo da poche a diverse decine di microbar (un microbar è un milionesimo della pressione a livello del mare sulla Terra). All’afelio, quando Plutone riceve la minima luce solare, la sua atmosfera potrebbe non essere rilevabile affatto.

Il livello di foschia mostra la sua atmosfera. Immagine New Horizons

Le osservazioni fatte durante le occultazioni non possono fornire informazioni dirette sulla composizione atmosferica, ma possono consentire la determinazione del rapporto tra peso molecolare medio e temperatura . Usando assunzioni ragionevoli sulla temperatura atmosferica, gli scienziati hanno calcolato che ogni particella – cioè, ogni atomo o molecola – dell’atmosfera di Plutone ha un peso molecolare medio di circa 25 unità di massa atomica . Ciò implica che devono essere presenti anche quantità significative di gas più pesanti del metano , che ha un peso molecolare di 16. Molecolare l’azoto , con un peso molecolare di 28, deve in effetti essere il costituente dominante , poiché sulla superficie è stato scoperto ghiaccio di azoto ( vedi sotto La superficie e l’interno ) ed è noto per essere più volatile del ghiaccio di metano. L’azoto è anche il principale costituente delle atmosfere di Tritone e del satellite più grande di Saturno, Titano , e della Terra . Sebbene le osservazioni terrestri in corso possano aggiungere alla conoscenza dell’atmosfera e di altri aspetti di Plutone, le nuove scoperte importanti richiedono una visita ravvicinata da una navicella spaziale. Gli scienziati hanno guardato negli Stati Uniti la missione di New Horizons , lanciata nel 2006, a favore di Plutone, Caronte e il sistema solare esterno, oltre a fornire molti dei dati necessari. Il piano della missione prevedeva un volo di nove anni per il sistema Plutone- Caronte seguito da un volo ravvicinato di 150 giorni per l’analisi delle superfici, delle atmosfere, degli interni e dell’ambiente spaziale dei due corpi.

La superficie e l’interno

Le osservazioni di Plutone mostrano che il suo colore è leggermente rossastro, sebbene molto meno rosso di Marte o della luna di Giove Io . Pertanto, la superficie di Plutone non può essere composta semplicemente da ghiacci puri, una conclusione supportata dalla variazione osservata di luminosità causata dalla sua rotazione. La sua riflettività media, o albedo, è 0,55 (cioè restituisce il 55 percento della luce che lo colpisce), rispetto a 0,1 per la Luna e a 0,8 per Tritone .

Le prime misurazioni spettroscopiche a infrarossi, effettuate nel 1976, hanno rivelato la presenza di solido metano sulla superficie di Plutone. Usando una nuova strumentazione terrestre disponibile nei primi anni ’90, gli osservatori hanno scoperto i ghiacci d’ acqua, monossido di carbonio e azoto molecolare . Sebbene la firma spettrale dell’azoto sia intrinsecamente molto debole, è ormai chiaro che questa sostanza deve essere il costituente della superficie dominante. Il metano è presente sia come chiazze di ghiaccio di metano puro sia come “soluzione” congelata di metano nel ghiaccio di azoto. La natura del materiale scuro e rossastro rimane da determinare; una certa miscela di composti organici prodotti dalle reazioni fotochimiche nei gas atmosferici o nei ghiacci di superficie sembra una probabile possibilità. Le fluttuazioni di luminosità osservate dal 1954 al 1986 quando Plutone e Caronte si eclissarono reciprocamente ( vedi sotto le lune di Plutone ) rivelarono che la regione polare meridionale di Plutone era insolitamente luminoso. Gli scienziati trovano che tale variazione nella superficie di Plutone colpisce, ad eccezione della misteriosa luna di Saturno Giapeto, tutti gli altri corpi ghiacciati nel sistema solare esterno mostrano superfici molto più uniformi. Una mappa di luminosità successiva basata su osservazioni fatte con l’ orbita terrestre Il telescopio spaziale Hubble dal 2002 al 2003 ha rivelato cambiamenti stagionali mentre l’inverno si avvicinava nell’emisfero australe. La regione polare nord divenne più luminosa e la regione polare meridionale divenne più scura.

Le lune di Plutone

Plutone possiede cinque lune conosciute .Caronte , di gran lunga il più grande, è metà delle dimensioni di Plutone. Ruota attorno a Plutone, in modo più accurato, i due corpi ruotano intorno a un centro comune di massa, ad una distanza di circa 19.640 km, pari a circa otto diametri di Plutone. (Al contrario, la Luna di Terra è poco più di un quarto delle dimensioni della Terra ed è separata da quest’ultima di circa 30 diametri terrestri.) Il periodo di rivoluzione di Caronte è esattamente uguale al periodo di rotazione di Plutone stesso; in altre parole, Caronte è dentro orbita sincrona attorno a Plutone. Di conseguenza, Caronte è visibile da un solo emisfero di Plutone. Rimane al di sopra della stessa posizione sulla superficie di Plutone, mai in aumento o in posizione (così come i satelliti per le comunicazioni nelle orbite geostazionarie sulla Terra; orbita terrestre). Inoltre, come con la maggior parte delle lune nel sistema solare, Caronte è in uno stato di rotazione sincrona; cioè, presenta sempre la stessa faccia a Plutone.

Lune di Plutone
* Sync. = rotazione sincrona; la rotazione e i periodi orbitali sono gli stessi.
nome distanza media
dal centro di
Plutone (
raggio orbitale ; km)
periodo orbitale
( periodo siderale,
giorni terrestri)
inclinazione
dell’orbita all’equatore del pianeta
(gradi)
eccentricità
dell’orbita
Caronte 17.536 6.387 0 0,0022
Styx 42.000 20.2
nulla 48.708 24.86 0,195 0.003
Kerberos 59.000 32.1
Idra 64.749 38.2 0,212 0,0051
nome periodo di rotazione
(giorni terrestri) *
raggio o dimensioniradiali
(km)
massa
(10 20 kg)
densità media
(g / cm 3 )
Caronte sync. 604 15 1.63
Styx 10-25
nulla 44 0,0058
Kerberos 13-34
Idra 36 0,0032

Gli scienziati hanno sfruttato la presenza di Caronte per rivelare diverse caratteristiche di Plutone che altrimenti non sarebbero conosciute, in particolare la sua massa e le sue dimensioni. Molte di queste informazioni sono state acquisite grazie alla straordinaria coincidenza che nel 1985, appena sette anni dopo la scoperta di Caronte, iniziò un periodo quinquennale di mutuo eclissi eventi con Plutone in cui la luna attraversava alternativamente il disco di ( transitato ) ed era nascosta (era occultata , o era eclissata) da Plutone, come si vede dalla Terra, ogni 6.4 giorni. Questi eventi si verificano quando la Terra passa attraverso il piano orbitale di Caronte attorno a Plutone, cosa che accade solo due volte durante l’ orbita di 248 anni di Plutone attorno al Sole. Osservazioni attente di questi eventi hanno permesso di determinare i raggi di Plutone e Caronte e delle masse di entrambi i corpi che erano più precisi di quanto fosse possibile fino ad ora. Inoltre, monitorando i cambiamenti nella luminosità totale dei due corpi mentre si bloccavano a vicenda, gli astronomi autorizzati potevano stimare i loro albedo totali individuali e persino creare mappe che descrivessero le differenze di luminosità sulle loro superfici.

Per ogni orbita completata da Charon, Hydra completa circa un sesto di un’orbita, Kerberos circa un quinto, Nix circa un quarto e Styx un terzo. Ciò significa che i periodi orbitali di Hydra, Kerberos, Nix e Styx sono in un rapporto 6: 5: 4: 3. Queste relazioni dei periodi orbitali, che sono approssimativamente nei rapporti di piccoli numeri interi, suggeriscono che Hydra, Nix, Kerberos e Styx sono in risonanze dinamiche stabili con Caronte e tra loro; cioè, tutti e cinque i corpi si incrociano periodicamente, interagendo per gravità in un modo che tende a mantenere la regolarità dei loro incontri. A causa del campo gravitazionale in continua evoluzione di Plutone e Caronte (che ruotano l’uno intorno all’altro), Nix e Hydra ruotano in modo caotico con i loro poli a volte capovolti.

Plutone; Caronte; nix; Idra
Plutone; Caronte; nix; HydraPlutone e tre delle sue lune: Caronte, Nix e Idra, come osservato dal Telescopio Spaziale Hubble.Ricerca HST Pluto Companion / ESA / NASA

La scoperta di Plutone

La ricerca del pianeta atteso è stata sostenuta più attivamente dall’Osservatorio Lowell di Flagstaff, in Arizona, negli Stati Uniti, all’inizio del XX secolo. Fu iniziato dal fondatore dell’Osservatorio, Percival Lowell , un astronomo americano che aveva raggiunto la notorietà attraverso le sue affermazioni molto pubblicizzate di avvistamenti di canali su Marte . Dopo due tentativi infruttuosi di trovare il pianeta prima della morte di Lowell nel 1916, nel 1929 fu messa in servizio una macchina astronomica costruita appositamente per questo scopo e in grado di raccogliere luce da un ampio campo di cielo, e un giovane astronomo dilettante, Clyde Tombaugh , è stato assunto per effettuare la ricerca. Il 18 febbraio 1930, meno di un anno dopo aver iniziato il suo lavoro, Tombaugh trovò Plutone nella costellazione dei Gemelli . L’oggetto appariva come una “stella” fioca della quindicesima magnitudine che lentamente cambiava la sua posizione contro le stelle dello sfondo fisso mentre seguiva la sua orbita di 248 anni attorno al Sole . Sebbene Lowell e altri astronomi avessero predetto che il pianeta sconosciuto sarebbe stato molto più grande e luminoso dell’oggetto trovato da Tombaugh, Plutone fu presto accettato come il nono pianeta atteso. Il simbolo inventato per questo, ♇, sta sia per le prime due lettere di Plutone sia per le iniziali di Percival Lowell. Caronte fu scoperto nel 1978 su immagini di Plutone che erano state registrate fotograficamente al Stazione di Osservatorio Navale degli Stati Uniti a Flagstaff, a meno di 6 km  dal sito della scoperta di Plutone. Queste immagini sono state registrate da James W. Christy e Robert S. Harringtonnel tentativo di ottenere misurazioni più accurate dell’orbita di Plutone. Il nuovo satellite è stato chiamato dopo il barcaiolo nella mitologia greca che traghetta le anime dei morti a Hades regno nel mondo sotterraneo.

Immagine New Horizon di due delle più piccole lune di Plutone

Origine di Plutone e delle sue lune

Prima della scoperta di Caronte , era popolare presumere che Plutone fosse un’antica luna di Nettuno che in qualche modo era sfuggita alla sua orbita. Questa idea ha ottenuto supporto dall’apparente somiglianza delle dimensioni di Plutone e Tritone e la quasi coincidenza nel periodo orbitale di Tritone (5,9 giorni) e il periodo di rotazione di Plutone (6,4 giorni). È stato suggerito che un incontro ravvicinato tra questi due corpi quando erano entrambe le lune ha portato all’espulsione di Plutone dal sistema nettuniano e ha indotto Tritone ad assumere l’ orbita retrograda che è attualmente osservata. Gli astronomi trovarono difficile stabilire la probabilità che tutti questi eventi si sarebbero verificati e la scoperta di Caronte fornì informazioni che confutarono ulteriormente la teoria. Poiché la massa rivista di Plutone è solo la metà di quella di Tritone, Plutone chiaramente non avrebbe potuto causare l’inversione dell’orbita di Tritone. Inoltre, il fatto che Plutone abbia una luna proporzionalmente grande rende l’idea di fuga non plausibile. Il pensiero attuale favorisce l’idea che Plutone e Caronte si siano invece formati come due corpi indipendenti nella nebulosa solare , la nube gassosa da cui si condensava il sistema solare ( vedi sistema solare: Origine del sistema solare). Una collisione tra Plutone e un proto-Caronte potrebbe aver prodotto un anello di detriti attorno a Plutone accresciuto dall’attrazione gravitazionale per formare la luna attuale. Questo scenario è simile al modello attualmente favorito per la formazione della Luna come risultato della collisione di un corpo di Marte con la Terra. Proprio come la Luna sembra essere carente di elementi volatili rispetto alla Terra come conseguenza della sua origine ad alta temperatura, così anche l’assenza di metano su Caronte, insieme alle densità relativamente alte di entrambi Plutone e Caronte , essere spiegato da un processo simile.

Immagine dettagliata della superficie. New Horizons

Gli astronomi hanno sostenuto che le quattro piccole lune di Plutone sono anche i prodotti della stessa collisione che ha portato all’attuale Caronte. Lo scenario alternativo – che si formarono indipendentemente altrove nel sistema solare esterno e fu successivamente catturato gravitazionalmente dal sistema Plutone – Caronte – non sembra verosimile data la combinazione di orbite complanari circolari e molteplici risonanze dinamiche che attualmente esistono per i due piccoli corpi e Caronte. Piuttosto, queste condizioni suggeriscono che materiale nell’arena di detriti che è stato espulso dalla collisione si è accresciuto in tutte e tre le lune, e possibilmente in altre ancora da trovare.

Questo scenario di collisione implica che al momento della formazione del sistema Plutone-Caronte, circa 4,6 miliardi di anni fa, la nebulosa solare esterna contenesse molti corpi ghiacciati con le stesse dimensioni approssimative di questi due. Si pensa che i corpi siano stati costruiti da entità più piccole che oggi sarebbero riconosciute come i nuclei delle comete . Tritone è presumibilmente un altro di questi grandi ghiacciati planetesimi, catturati nell’orbita di Nettuno nella storia antica del pianeta. Chirone, un piccolo corpo in orbita attorno al Sole tra Saturno e Urano e ritenuto un gigantesco nucleo di cometa , e Phoebe.  una luna di Saturno, rappresenta esempi un po ‘più piccoli di tali oggetti.

Nuova immagine della New Horizons, mostra le zone di acqua ghiacciata

La maggior parte di questi ghiacciati planetesimi sono stati incorporati nei nuclei dei pianeti giganti durante la loro formazione. Molti altri, tuttavia, si pensa siano rimasti come i detriti non consolidati che costituiscono ilCintura di Kuiper – una regione a forma di disco spessa, appiattita verso il piano del sistema solare, che si trova oltre l’orbita di Nettuno e, significativamente, include la parte esterna dell’orbita di Plutone. Miliardi di altri oggetti ghiacciati sono stati dispersi nelle regioni ultraperiferiche del sistema solare durante la formazione di Urano e Nettuno; si crede che formino ilNube di Oort , un enorme guscio sferico che circonda il sistema solare a una distanza di circa 50.000 UA. Dopo più di milleGli oggetti della cintura di Kuiper (KBO) sono stati osservati direttamente a partire dai primi anni ’90, gli astronomi sono giunti alla conclusione che Plutone e Caronte probabilmente sono grandi membri della fascia di Kuiper e corpi come Chiron, la luna Tritone di Nettuno e una serie di altre lune ghiacciate dei pianeti esterni originati come KBO. Infatti, come Plutone, c’è un gruppo di KBO che hanno orbite molto eccentriche inclinate al piano del sistema solare ed esibiscono la stessa risonanza orbitale stabilizzante 3: 2 con Nettuno. In riconoscimento di questa affinità , gli astronomi chiamarono questo gruppo di oggetti Plutinos (“piccoli Plutos”).

Lo stato di Plutone come membro del Sistema Solare

Prima della rimozione di Plutone dall’elenco ufficiale dei pianeti , gli astronomi non avevano mai stabilito una rigorosa definizione scientifica di un pianeta del sistema solare , né avevano concordato una massa, un raggio o un meccanismo di origine minimi per un organismo che potesse qualificarsi come uno. Le tradizionali distinzioni “istintive” tra i più grandi corpi planetari del sistema solare, le loro lune e piccoli corpi come asteroidi e comete furono fatte quando le loro differenze erano sembrate più profonde e chiare e quando la natura dei piccoli corpi come rimanente le particelle elementari dei pianeti erano vagamente percepite. Questa concezione precoce e disgiunta del sistema solare era in qualche modo analogo alla situazione descritta dalla favola indiana dei ciechi, ognuno dei quali identifica un oggetto diverso dopo aver toccato una parte diversa dello stesso elefante. In seguito divenne chiaro che i raggruppamenti originali dei componenti del sistema solare richiedevano la riclassificazione sotto una serie di definizioni più complesse e interrelate.

Dimensione di Plutone in relazione ad altri corpi del sistema solare

Se Plutone fosse stato scoperto nel contesto della fascia di Kuiper piuttosto che come un’entità isolata, potrebbe non essere mai stato classificato con gli otto pianeti. In effetti, nei decenni successivi alla scoperta di Plutone, alcuni astronomi hanno continuato a mettere in discussione il suo status planetario in considerazione delle sue piccole dimensioni, della composizione ghiacciata e delle caratteristiche orbitali anomale. Inoltre, verso la fine del XXI secolo, gli astronomi hanno osservato diversi KBO che hanno all’incirca le dimensioni di Caronte e uno, chiamato Eris , che è leggermente più grande di Plutone stesso. Poiché Plutone non era più unico nelle zone esterne del sistema solare, incombeva agli astronomi sia per ammettere ulteriori membri nei ranghi planetari sia per escludere Plutone. Nel 2006 l’ IAU ha votato per prendere il secondo corso, mentre stabilisce la categoria del pianeta nano per riconoscere i membri più grandi e più massicci di una data popolazione di oggetti con composizioni e origini simili e che occupano lo stesso “quartiere” orbitale. , Eris e Cerere -Ceres, con un diametro di circa 940 km (585 miglia), è il più grande oggetto nella fascia degli asteroidi – erano designati come pianeti nani. Nel giugno 2008 l’IAU ha creato una sottocategoria all’interno della categoria pianeta nano, chiamata plutoidi, per tutti i pianeti nani che sono più lontani dal Sole di Nettuno, cioè corpi che sono grandi KBO. Plutone ed Eris sono plutoidi; Cerere, a causa della sua posizione nella fascia degli asteroidi, non lo è. Da allora, altri due KBO, Makemake e Haumea , sono stati designati come pianeti nani e plutoidi.

Referenze

 

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